Artículos - Introducción


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Hace apenas dos semanas, los medios de comunicación estaban llenos de imágenes de un gigantesco buque portacontenedores que encalló y bloqueó todo el ancho del Canal de Suez durante casi una semana, retrasando casi $10 mil millones en carga por día.

Esta vulnerabilidad en la cadena de suministro mundial llevó al New York Times a proclamar que tenemos una "dependencia excesiva de la fabricación justo a tiempo". Esta dependencia excesiva del JIT, continuó diciendo el Times, también es la causa de la escasez mundial de equipos médicos de protección durante la primera ola de la pandemia del Covid-19.

Desafortunadamente, durante el año pasado no hemos experimentado escasez. Inicialmente fueron máscaras, ventiladores y papel higiénico; más recientemente han sido vacunas, chips semiconductores y muchos otros productos, desde cachorros hasta bicicletas y madera.

Y con cada desabastecimiento minorista, la prensa popular ha llegado a la misma conclusión errónea: la escasez es causada por "inventarios bajos". Además, estos bajos inventarios se deben de alguna manera a la "fabricación JIT". Tan omnipresente es esta difamación del JIT que el verano pasado LEI escribió una refutación a un artículo del Wall Street Journal en el que culpaba al JIT de la escasez de toallas de papel.

Todos estos conceptos erróneos comparten un malentendido común. Es importante tener en cuenta que JIT no es solo un sistema de producción, sino lo que Womack y Jones han llamado sistema de aprovisionamiento. En otras palabras, JIT se trata de proporcionar a los consumidores finales exactamente lo que se necesita, cuando se necesita, con el nivel correcto de calidad y características, en la cantidad correcta, al precio correcto. Un sistema de aprovisionamiento comienza con un proceso de producción; pero termina con un consumidor ubicado lejos de la fábrica, que abarca también los aspectos de transporte, distribución, venta al por mayor y al por menor de la cadena de suministro. Visto desde el punto de vista del consumidor final, nuestro sistema de aprovisionamiento global es cualquier cosa menos JIT.

Las alegrías del JIT

Cuando se hace bien, el JIT o la manufactura lean es algo maravilloso que puede traer muchos beneficios a los trabajadores, propietarios y clientes directos (distribuidores y mayoristas). Crea ahorros de costes al organizar las operaciones para que requieran menos inventario. Pide a los proveedores que entreguen pequeños lotes de materiales y piezas con mayor frecuencia para que la fábrica no tenga que transportar exceso de materias primas. El JIT equilibra y coordina sus líneas de producción para minimizar su trabajo en proceso. Y también envía productos terminados a los clientes con frecuencia en lotes pequeños.

Pero por más rentable que pueda ser la producción JIT, es completamente insuficiente como sistema de aprovisionamiento porque se detiene en la fábrica. Dado que la mayoría de los bienes que consumimos en los países desarrollados se producen en la mitad del mundo, no solo dependemos de la capacidad de las fábricas (JIT o de otro tipo), sino también de una gigantesca red mundial de transporte y logística que nos proporcione el cosas que necesitamos de manera oportuna.

Desafortunadamente, la prensa popular se ha centrado en el aspecto más visible de "bajo inventario" de la producción JIT y asumió que todas las etapas de la cadena de suministro están en el acto. La narrativa popular (que se encuentra, por ejemplo, aquí y aquí) es que las empresas privadas llevan demasiado tiempo aplicando estrategias de bajo coste a través de mano de obra barata en el extranjero y manteniendo inventarios “lean”. Esta búsqueda de la eficiencia, cuenta la historia, hace que nuestras cadenas de suministro se vuelvan "frágiles" y vulnerables a eventos disruptivos como una pandemia. En cambio, las empresas deberían optar por ser más "resilientes" y tener más inventario para eventos de emergencia.

Uno de los problemas con este argumento es que los inventarios globales no son bajos. Mirando el Ever Given atrapado en el Canal de Suez, es difícil pasar por alto el hecho de que el barco es tan largo como el Empire State Building es alto y puede transportar casi 20.000 TEU (unidades equivalentes a veinte pies). Eso es mucho inventario.

El tamaño del Ever Given es típico de los buques portacontenedores en las rutas de Asia a Europa y transpacíficas (de Asia a América del Norte). La capacidad global de transporte de contenedores ha aumentado en un 2500% desde 1980, creciendo al mismo tiempo que la deslocalización de la fabricación. Se estima que el 80% de los bienes del mundo ahora viajan por mar. La relación entre el inventario y las ventas de las empresas estadounidenses ha aumentado de manera constante desde 2010 y actualmente ha vuelto al mismo nivel que tenía en 2000. Los inventarios no son más bajos que antes; se han trasladado cada vez más a almacenes flotantes.

Buscando causas más plausibles para la escasez

Una razón más plausible de la escasez es simplemente la naturaleza larga y compleja de nuestras cadenas de suministro globales. Así como la producción JIT prefiere que los proveedores estén físicamente cerca, nuestras fábricas también deben estar geográficamente más cerca de los consumidores si quieren entregar lo correcto en el momento adecuado de manera confiable. Cuando los productos tienen que trasladarse de una fábrica lejana en el extranjero a su casa a través de una larga red de traspasos entre puertos, barcos, camiones, trenes, depósitos y almacenes, todos gestionados por diferentes empresas con diferentes capacidades y sistemas de priorización, la probabilidad de que algo, en algún lugar, se retrasará es muy alto, especialmente durante los momentos de alta demanda cuando el sistema está bajo una tensión intensa.

Estamos viendo este juego en los cuellos de botella que se ven en las noticias: un día es una escasez de mano de obra portuaria, al siguiente es un problema de capacidad de producción; después de eso, hay escasez de contenedores marítimos y luego escasez de espacio de almacenamiento en tierra. La mayoría de las veces, lo correcto no es llegar en el momento adecuado. La prensa tiene razón al llamar frágiles a nuestras cadenas de suministro, pero es un error atribuir esto a bajos inventarios o cualquier tipo de estrategia JIT. Se debe a cadenas de suministro largas y complejas, exactamente lo contrario de JIT.

Si seguimos viendo el problema como uno de los "inventarios bajos" del JIT, entonces, al parecer, todo lo que tenemos que hacer es almacenar mercancías en todo el mundo y estaremos bien. Dado el hecho de que la globalización ya ha creado más existencias flotantes que nunca, pedir a las empresas privadas que realicen incluso más inventarios terrestres “por si acaso” podría tener algunos problemas asociados. Como escribió Jim Womack en 2006 (en el momento del susto de la gripe aviar), “pensar que las empresas por sí solas mantendrán un stock de reserva de unidades terminadas adecuadas para una verdadera emergencia es ... ingenuo. Estarían en quiebra si lo intentaran". Él responde con una propuesta para que los gobiernos mantengan existencias de emergencia de los suministros más vitales como una especie de programa de seguro social para eventos ocasionales pero muy perturbadores. Para bienes menos esenciales, el JIT se puede utilizar como una forma eficaz de mejorar la capacidad de fabricación, la flexibilidad y la capacidad de respuesta a las fluctuaciones en la demanda de los consumidores.

De manera similar, Tjorben Netland sostiene que deberíamos dejar de pensar en el JIT o lean como una estrategia de gestión de inventario y empezar a pensar en ello como un sistema para aumentar la satisfacción del cliente a través de tiempos de entrega más cortos. Lean no es parte del problema, sostiene Netland, pero debería ser parte de la solución.

Lean debería ser parte de la solución

Por supuesto, una de las formas más directas de aumentar la satisfacción del cliente y acortar los plazos de entrega es acortar la longitud de la propia cadena de suministro. La escasez pandémica ha provocado un renovado debate en torno a las ideas de re-shoring, insourcing, re-shoring lean, near-shoring o right-shoring. Los costes laborales más altos se pueden compensar reduciendo la cantidad de inventario flotante, disminuyendo los tiempos de entrega y aprovechando todos los ahorros de costes que resultan de un sistema de gestión eficiente.

Hacer algunas matemáticas lean, es decir, calcular los costes totales del sistema, incluido el coste de los tiempos de entrega largos y poco fiables, en lugar de simplemente calcular los costes de producción por pieza de forma aislada, puede hacer que la producción nacional o regional sea viable en muchas circunstancias. Incluya las emisiones de carbono, la salud humana y las consideraciones de seguridad nacional como parte de esta matemática, y tiene aún más sentido acercar parte de la fabricación, especialmente para suministros de emergencia esenciales, al consumidor final.

La producción JIT puede no ser el problema, pero, por sí sola, tampoco puede ser la solución. Solo una vez que se combine con una red de transporte más corta e igualmente JIT, podremos crear un sistema de aprovisionamiento verdaderamente centrado en el consumidor. Con un poco de pensamiento creativo, nuestras futuras cadenas de suministro pueden ser más eficientes y resistentes al mismo tiempo.

Ken Eaking

Asesor Senior, Excelencia Operacional, Export Development Canada
 
Extraído de: The Lean Post
 

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